Elio Rodriguez Artworks_Projects Ceiba Negra



The Ceiba was considered a holy tree among the old Hispanic cultures in Latin America.

This type of tree, because of its majesty and its strong roots, was considered in many cultures as the center of the world, the heart from where all forces in the world ran.

This work talks about the confluence in an image of several cultural and social phenomena; it tries to represent a whole culture with a single image (or, at least, that is the intention of it).

In the “Yoruba” religion, the Ceiba is a powerful image; it is like a church, like a place of resistance.

Orlando Hernandez. Ceiba Negra

A fairly large part Elio Rodríguez’s work involves carnality. Flesh. The bodies of things. Objects, people, fruit, trees... He takes pleasure in bulk, mass, abundance and plenty. It is a desire to present not just images of things, but things themselves. He has an appetite for creating things that are stuffed, filled and voluminous - perhaps in order to be able to touch, fondle, or embrace them, and feel himself become part of the tangible, material world in these times of virtual images, hologram trickery and 3D reality.

He felt this pull towards all things sensory, sensual and tactile from very early on. As we shall see, this doesn’t mean he is just a gozador, or pleasure-seeker – as he himself always makes very clear when he announces “All you need is Gozor (“pleasurement”). Those who recall his early work (which I remember very well, in both his pre-school and post-school days), will remember his huge omnibus, crammed with people rubbing and brushing up against each other, and titled, if I remember rightly, Anda ven y muévete (Come on in and Move), taken from a famous piece of music by Los Van Van.

Then there were those weird salads and extraordinary grafted plants, sometimes made of papier maché, sometimes braided fabric and even pottery. Cows, bats, giraffes. Kites with great long tails... And those complicated, interwoven bunches of fruit, which would make Giuseppe Arcimboldo turn in his grave (fortunately for him, he died in 1593). Rodríguez never managed to portray the classical seasons of Spring, Summer or Autumn, but instead only Heat; the unbearable, sticky heat of Cuba, the Caribbean, and the Tropics, the heat that makes flesh sweaty, sticky, tingling and odorous. The seasons that Elio depicted were always Arousal, Sultriness, Stifling Heat, Promiscuity, and the like.

There is another side of Elio, however, which is engaged in concepts and ideas – or perhaps it would be more accurate to say with issues, concerns and worries. Everything, in fact, against which one reacts or protests by means of mockery, sarcasm, exaggeration, or otherwise. This is something Elio has always done directly and with clarity. What’s more, he has produced work that is provocative and shocking, unafraid of indecency or impropriety, and which frequently borders on the obscene. Work in which, in order to achieve their purpose, ideas and concepts have to abandon the hygienic parsimony usually employed in philosophical, sociological and cultural discourse, immediately filling the void with laughter, blood, saliva, groping hands, tongues hanging out of mouths... After all, the tongue is the organ with which we speak and convey ideas, isn’t it?

Elio Rodríguez has therefore always been an artist concerned with ideas, thoughts and concepts, but who has had the courage to express them fearlessly, with none of the posing and mannerisms displayed by many, more apparently “intellectual”, artists. He has never been a “mentalist”, certainly, but rather a kind of “vulgar Conceptualist”.

The immense white, voluminous Jungla (Jungle), from back in the early 1990s, (which was destroyed, and recently miraculously reassembled by Elio), was, at least to my mind, not just a strange tribute, but also a cheeky (but respectful), jibe directed at the master, Wifredo Lam. At least that’s how I’ve always liked to see it. Doesn’t it appear to be loaded with sharp perceptions on the “construct” known as Cuban Modern Art History (whose highest exponent just so happens to feature at MOMA New York)? Isn’t the “whiteness” that shines forth from Elio’s youthful Jungle also a mordent comment on the relatively Westernized or Eurocentric approach to that great paradigm of Afro-Cuban and Third World art, Wifredo Lam? Isn’t the whiteness - or colourlessness - of Elio’s La Jungla a slight wink - or even a nudge – in the direction of the lack of real “blackness”, true “racial identity” and authentic “Afro-Cuban religious belief” in Lam’s work? The evidence points towards Lam’s motivation being based more on his bookish approach, on second-hand ideas, and on the remnants of the Parisian (and Picassian) vogue for black culture, rather than on actual experience. Perhaps the issue of “direct experience” is not all that important in terms of bestowing credibility on an artwork or making it artistically effective - or even turning it into a masterpiece.

But I have gone off on a tangent, and what I actually intended to say was that it has less to do with Lam, than with Elio himself: the fact is that what artist would set about reproducing an exact replica of a monumental work like La Jungla, and removing all the colour, just for the sake of cracking a joke, or in order experiment with “soft sculpture”? Pleasure has definitely been commandeered in the interests of thought.

If I have paused to examine the issue of Elio’s white Jungle, it is because I feel that his Black Ceiba Tree is rather like its twin sister - or a negative version of the same idea. Black Ceiba Tree seems to me to be, above all, a statement. Not a statement on so-called “racial” issues - we know there is only one race: the human race - but rather on the issue of “skin colour”, a false indicator used by the racist ideologies of those in power to turn difference into an argument for using hateful inequality. This being the case, the intention of this artwork goes far beyond any merely visual, formal, aesthetic and stylistic interests. While his interpretation or critical transcription of Lam’s La Jungla is that it is too “white”, Elio’s Ceiba Tree proclaims itself to be absolutely “black”. Should one be indifferent to this colour choice?

Elio had already produced another Ceiba Tree, actually. It was a ceiba tree that certainly didn’t look like a ceiba, but which had been made with different coloured fabrics, in a wide range of textures and quality. It was a profane, carnival-esque, and slightly pornographic ceiba tree, with similar protruding, hanging or erect features, which merged, dropped, or melted into one another, while at the same time attempting to occupy the entire space with its soft, tangled foliage.

That tree was indeed a “colourful” ceiba tree, and one that could easily have lived up to what is now the classical metaphor of Fernando Ortiz’s “Ajiaco”, or Nicolás Guillén’s “Todo mezclado” (All Mixed Up), turning into part of the old argument about métissage, and the “mulatto” Cuba that for so long served to mitigate or muffle the bitter reality of discrimination and “racial” prejudice, and which ultimately meant “blackness” became no longer visible as an individual component of our society and culture. The point is that, this time, it is not a white, or a faded, ceiba tree – which is more or less its natural colour - nor is it a mulatto ceiba tree. Instead, it is a powerful, black ceiba tree, with black bark – in other words, a black skin. Should one search for a precedent in the dark aesthetic of Sado-Masochism which Elio also explored artistically a few years ago? I would certainly like to examine other “non-racial” or “colour-blind” interpretations, but the truth is that, given Elio’s long artistic career, largely devoted to making critical comments on “racial” stereotypes, mainly in relation to the black male and the mulatto female and their sexuality, and in which he has almost always used his own black body in a variety of roles, wouldn’t it be rather naive to try to see the blackness of this ceiba tree as an insignificant choice in political terms?

Let’s look at it another way. The ceiba is a sacred tree in all religions in Cuba that are African in origin. It is not exactly an African tree, but it is definitely associated to the santero, palero and abakuá religions. This is why it’s also known in Cuba by its names in Yoruba, Conga and Carabalí: Arabba. Iroko. Nkunia Sambi. Ukano Bekonsí. It was thanks to the religions which came over from black sub-Saharan Africa that the ceiba became more than just the botanical species Ceiba Pentandra (L) Gaertn of the Bombacaceae family.  It ceased to be seen as simply a part of nature, and became a part of culture – our culture. And, just like these religions, the wide shadow that it cast came to embrace everyone equally - black, white or mulatto, male or female.  That is to say, all Cubans, both those who are religious and those who are not – and, of course, any egguns, nfumbes, orishas or mpungos who might happen to be hovering nearby.

So perhaps long before the advent of any of the integrating, conciliatory, democratic or anti-racist discourses of politics, before the theories of “multiculturalism”, the laborious anthropological studies or the poetic metaphors, Afro-Cuban religions had already taken the first step and had proposed and put into practice the necessary rules for harmony, coexistence and mutual respect, in a natural manner that enabled every sector of the population to come together as brothers and sisters, to worship the orishas or mpungos of Africa. From this point of view, the ceiba tree can be seen as another great metaphor for union, integration and harmony among the many heterogeneous, and at times discordant, elements of our society; and this is how Elio has seen it. But we mustn’t forget that this metaphor was constructed not on the basis of Western, European, mainly white, tradition, but instead came from the inner realms of the religious imagery brought over to Cuba by black Africans. Although we all benefit from its sacred shadow now, does that give us the right us to forget the “colour” of this knowledge, tradition and metaphor?

Perhaps this, along with many other things, is what Elio Rodríguez is saying with his Ceiba Negra. Either way, this is what the Ceiba Negra, almost secretively, said to me.


Orlando Hernández

Havana, June 2009

Orlando Hernandez. Ceiba Negra

Hay una parte de Elio Rodríguez, un trozo grande, digamos, que tiene que ver con la carnalidad, con la carne, con el cuerpo de las cosas, de los objetos, de la gente, de las frutas, de los árboles. Un placer por el bulto, por la masa, por la plenitud, por la abundancia. Un deseo por presentar no sólo la imagen de las cosas, sino las cosas mismas. Un apetito por hacer cosas rellenas, abultadas, volumétricas, quizás para poder luego tocarlas, tantearlas, abrazarlas, y sentirse parte integrante del mundo material en esta época de virtualidades, de engañosas holografía y realidades en 3D.

Desde muy temprano su inclinación fue por lo sensorial, por lo sensual, por lo táctil, lo cual no quiere decir -como veremos luego-- que sea tan sólo un gozador, como él mismo se encarga siempre de anunciar ("All you need is: Gozor!!!") Los que recuerdan (y yo recuerdo bastante bien las primeras obras de Elio, todavía escolares y post-escolares-- tendrán presente aquel enorme ómnibus atestado de gente rozándose, frotándose, restregándose, cuyo título creo que era ¡Anda, ven y muévete!, sacado de una famosa pieza musical de los Van Van. O aquellas extrañas ensaladas e injertos insólitos hechos a veces con papel maché, con telas entorchadas y hasta en cerámica. Vaquitas, Murciélagos. Jirafas. Papalotes con larguísimos rabos. O aquellos complicados manojos y entrelazamientos de frutas que horrorizaron (en su tumba, se entiende-- a Giuseppe Arcimboldo (por suerte fallecido en 1593) porque Elio no lograba nunca representar las clásicas estaciones, la Primavera, el Verano, el Otoño, sino solamente el Calor, el pegajoso e insoportable calor de Cuba, del Caribe, del Trópico, que pone la carne sudada, amelcochada, vibrante y olorosa. Las estaciones que Elio representaba eran siempre la Excitación, el Bochorno, la Sofocación, la Promiscuidad y cosas por el estilo.

Hay otra parte de Elio, sin embargo, que tiene que ver con los conceptos, con las ideas, o acaso sería mejor decir con las preocupaciones, con las inquietudes, con los malestares, con todo aquello frente a lo que uno reacciona o protesta, ya sea mediante la burla, el sarcasmo, la exageración o lo que sea, y que Elio siempre ha hecho de manera muy clara y directa.  O mucho más que eso: de manera provocadora, chocante, sin miedo a las procacidades, a las impudicias, situándose a menudo al borde mismo de la obscenidad, donde las ideas y los conceptos -para poder alcanzar sus objetivos-- deben abandonar la higiénica parsimonia que habitualmente asumen dentro de los discursos filosóficos, sociológicos, culturológicos para llenarse inmediatamente de risas, de sangre, de saliva, de amplios manoteos, de lenguas completamente fuera de la boca (¿no es la lengua el órgano de la palabra, la que trasmite las ideas?) De manera que Elio Rodríguez también ha sido siempre un artista de ideas, de reflexiones, de conceptos, pero ha tenido la valentía de expresarlas sin el menor tapujo, sin esas poses y amaneramientos que habitualmente emplean muchos artistas presuntamente más "intelectuales". No ha sido nunca un "mentalista", desde luego,  sino más bien una especie de "conceptualismo vulgar" o algo así.

 Aquella monumental Jungla, blanca y voluminosa de inicios del 90 (destruida y milagrosamente rehecha por Elio en fecha muy reciente) constituyó -al menos para mí-- no sólo un extraño homenaje, sino también una pícara (aunque muy respetuosa) burla al maestro Wifredo Lam. O es así como siempre me ha gustado interpretarla. ¿No hay encerradas allí un montón de agudas reflexiones sobre esa "construcción" llamada historia del arte cubano moderno, cuyo más alto exponente se encuentra curiosamente en el Moma de NY? ¿La "blancura" que saca a relucir la juvenil Jungla de Elio, ¿no constituye también un incisivo comentario sobre la postura relativamente occidentalizada o eurocéntrica de ese gran paradigma de lo "afrocubano" y del arte del Tercer Mundo que fue Lam?  Lo blanco (o lo descolorido) de La Jungla de Elio ¿acaso no está haciendo también un guiño o dando un ligero codazo a la poca presencia de real "negritud", de verdadera "identidad racial" o de autentica "religiosidad afrocubana", ante la evidencia de que las motivaciones de Lam partieron más bien de acercamientos librescos, de concepciones de segunda mano o de arrastres de aquella moda negrista parisina (y picassiana) y no tanto de experiencias vividas? Quizás no importe mucho todo ese asunto de las "experiencias directas" para hacer creíble y artísticamente efectiva una obra. Ni para convertirla en una obra maestra. Me he desviado y en realidad lo que me interesaba decir no tiene que ver tanto con Lam como con Elio mismo, y es el hecho de que ningún artista va a ponerse a reproducir centímetro a centímetro una obra monumental como La Jungla y de paso quitarle sus colores, sólo por el placer de hacer un chiste o de experimentar con la "escultura blanda", ¿no es cierto? El placer ha estado comandado sin duda alguna por intereses reflexivos.

Si me he detenido en este asunto de la "Jungla blanca" de Elio es porque considero que su actual "Ceiba negra" viene a ser algo así como su hermana gemela. O el negativo de aquella misma idea. "Ceiba negra" me parece más que nada una declaración, ¿no sobre las llamadas cuestiones "raciales", pues ya sabemos que hay una sola raza, la humana, pero sí sobre el problema del "color de la piel", que ha sido un falso indicador utilizado por las ideologías racistas de los poderosos para convertir el asunto de las diferencias en un argumento para la aplicación de las odiosas desigualdades. Siendo así, la intención de esta obra iría mucho más allá de los simples intereses visuales, formales, estéticos, estilísticos. Frente a su lectura o su transcripción critica de La Jungla de Lam como demasiado "blanca", la actual Ceiba de Elio se auto-propone como absolutamente "negra". ¿Debiera serme indiferente esa elección cromática?

En realidad, Elio ya había hecho anteriormente otra ceiba, una ceiba que no se parecía a una ceiba, desde luego, pero que fue confeccionada con telas de diferentes colores, con texturas y calidades muy diversas; una ceiba de tono profano, carnavalesco y algo porno, con similares protuberancias que colgaban o se erguían, mezclándose, desmayándose o derritiéndose unas sobre las otras, pero tratando igualmente de ocupar todo el espacio con sus blandos y confusos ramajes. En aquel caso, era efectivamente una ceiba de "todos los colores" que sí podría hacer honor a la ya clásica metáfora del "ajiaco" de Fernando Ortiz, o al "todo mezclado" de Nicolás Guillén, como parte de aquel viejo discurso sobre el mestizaje o sobre la Cuba "mulata" que durante tanto tiempo sirvió de atenuante, de sordina, a las amargas realidades de la discriminación y el prejuicio "racial", pero que terminó por  invisibilizar lo "negro" como componente autónomo dentro de nuestra sociedad y nuestra cultura. El asunto es que esta vez no se trata de una ceiba blanca o despintada, que sería más o menos su color natural, ni de una ceiba mulata, sino de una poderosísima ceiba negra, de cascara negra, es decir, de piel negra. ¿Debo intentar buscarle antecedentes en la estética oscura del sadomasoquismo que Elio también exploró como artista hace unos pocos años? Me gustaría desde luego poder desarrollar otras interpretaciones "des-racializadas" o "ciegas al color", pero lo cierto es que teniendo frente a mí la larga carrera artística de Elio, dedicada en gran parte a comentar críticamente los estereotipos "raciales" relacionados sobre todo con el negro y la mulata, con su sexualidad, y donde casi siempre ha desplegado su propio cuerpo negro en papeles tan variados, ¿no resulta ingenuo que trate de entender la negrura de esta ceiba como una opción políticamente insignificante?

Vayamos por otra vía. La ceiba es un árbol sagrado dentro de todas las religiones de origen africano en Cuba. No es propiamente un árbol africano, pero definitivamente es un árbol santero, palero, abakuá. De ahí que también se le conozca en Cuba por sus nombres en lenguas yoruba, conga y carabalí. Arabba. Iroko. Nkunia Sambi. Ukano Bekonsí. Fue gracias a las religiones traídas del África negra o subsahariana que la ceiba comenzó a ser algo más que ese espécimen botánico clasificado como Ceiba Pentandra (L) Gaertn de la familia Bombacáceas. Dejo de ser considerado un simple elemento de la naturaleza, para convertirse también en un elemento de cultura, de nuestra cultura. Y a semejanza de estas religiones, su ancha sombra ampara ahora a todos por igual, a negros/as, blancos/as y mulatos/as, es decir, a todos los cubanos/as, y a los que no lo son, sean o no religiosos, y también desde luego, a cuantos egguns, nfumbes, orishas o mpungos anden rondando por los alrededores. De manera que quizás mucho antes que los discursos integradores, conciliadores, democráticos o antirracistas provenientes de las ideologías políticas, de las teorías del "multiculturalismo", o de las lucubraciones antropológicas y las metáforas poéticas, las religiones afrocubanas ya habían dado un paso previo y habían propuesto y practicado de forma natural esas necesarias reglas de armonía, de coexistencia, de respeto mutuo, permitiendo a todos los sectores de la población unirse de manera fraternal en la adoración de los Orishas o mpungos del África.  Desde esa perspectiva, la ceiba puede entenderse, y así lo ha concebido Elio, como otra gran metáfora de unión, de integración, de armonía entre nuestros muchos y heterogéneos elementos sociales, a veces discordantes, pero esta vez sin olvidar que dicha metáfora ha sido construida no desde la tradición occidental, europea, mayoritariamente blanca, sino desde el interior del imaginario religioso introducido en Cuba por el africano negro. Y aunque ahora todos disfrutemos por igual de los beneficios de su sagrada sombra ¿tenemos derecho a olvidar el "color" de ese conocimiento, de esa tradición, de esa metáfora? Quizás es eso -entre otras muchas cosas-- lo que pudiera estar diciendo Elio Rodríguez con su Ceiba Negra. O en última instancia, es eso lo que -casi en secreto- la Ceiba Negra me ha dicho a mí


Orlando Hernández

La Habana, Junio del 2009